Transcribed Shorthand

Versammlungsprotokoll, 8. Mai 1935 (Meeting Transcript, May 8, 1935)

EA 354

Additional Information
Author Eberhard Arnold
Date May 08, 1935
Document Id 20126042_19_S
Available Transcriptions English German

Meeting Transcript, May 8, 1935

[Arnold, Eberhard and Emmy papers – T.S.H.]

[Draft Translation by Bruderhof Historical Archive]

EA 354

The Word Leader Reports

About The Work of Doris Lester in Kingsley Hall.

About thirty years ago two young girls, daughters of a London ship owner, came to East London. Their father came from a very ordinary family, had worked himself up little by little, and had become very wealthy. The two girls had been invited to a Christian kindergarten in the slums of East London. On arriving they were deeply shocked by the misery there and to the end of their days could not forget it. The two sisters were 18 and 19 years old and as children had been excessively spoiled. They asked their father for money for the poor in the East End of London. When their brother, Kingsley, died he left his share of their father's fortune to his two sisters. The first large house could then be built: Kingsley Hall, with rooms for meetings and gatherings, bedrooms, and living rooms. In the course of time other houses were built, among them the new Kingsley Hall, so that there are now altogether four houses. The work of Kingsley Hall gained a special position as a Christian center in London. So-called "alliance meetings" often take place in Kingsley Hall. Particularly during the war (1914-1918) friends of peace and conscientious objectors met there, under the guidance of these two women.

During the war a bomb exploded there causing insignificant damage, but great panic. Through this experience the circle there felt more firmly bound to the peace teaching of Jesus. When Gandhi comes to London he lives there, and says that in all Europe this is his favorite place. I was almost tempted to think the same, of course with the exception of the Bruderhöfe. The work being done there is quite singular. One of the sisters is now in India on behalf of the Fellowship of Reconciliation to reconcile tensions among the people. She is going to undertake a world tour to reconcile all nations of the earth. A great task; not everybody can do it! Doris is now alone in London, coping with the manifold tasks. For instance, she speaks to religious circles of 40, 50, or 200 people. A beautiful room similar to a church has been equipped for music where devotional meetings are held with records. These do not disturb the English religious devotion, although the music is not from human voices.

In another hall many different games have been set up, such. as table tennis, and other entertainments. From time to time they also arrange dances. When I came there one evening dance music was being played. I enjoyed watching the dancers. The majority were husbands with their wives; there was quite a joyful atmosphere.

Then Doris said: "Now let us stop dancing. On the place where Gandhi stood, Eberhard is now standing. As Gandhi surprised us then, and we asked him to speak to us, we now want to ask Eberhard to do the same." I told them about our circle dances, and how we sing and dance together. I enjoyed their appreciation. I told them how happy we were that this house of service existed in London, and that I wished that they might also come to real circle dancing. Afterwards Doris told me how this group had come together. When the work began there, the housing was so bad that frequently twelve to fourteen persons, from various families, were living in one single room. In this district of London there is no prostitution, but a very evil promiscuity. The work of Doris Lester lies in the need of this slum area. The need is not that people have too little to eat or no clothing, but that they have no money for a decent dwelling. The need of the slums is the need for living quarters. The result is that the children grow up in serious moral depradation, [depravation?] for personal dignity and personal purity hardly exist in this kind of housing. Recreation for the children is only possible under very difficult circumstances. The distances from East London suburbs to the open country are too great for children, and transportation is far too expensive. There are no large parks. As a result the children play in the streets. The streets were so full of children in indescribable disorder, that it almost broke the heart of the two sisters.

Therefore their work began with the children. They tried to gather them in a kindergarten. They went into the dwellings and tried to improve existing slum conditions. They approached the city administration and the government and tried to convince them that these slum conditions were unworthy of a civilized nation. They turned to the press and brought important men to Bow, to show them the misery. The result was that the former worst quarter is today the so-called "best slum district." The influence of Kingsley Hall brought about miraculous changes in the lives of children and young people. I met a number of young couples who had been together as children in the kindergarten, and still frequented the house of the sisters as married couples. I lived there myself for eight days. I was soon assailed on every side, and found myself in a difficult situation. First of all Doris talked things over with us. Afterwards a leading young man of the household spoke with us, and then two of the women working there. Later several families who came there every week talked with us. What was their concern? " Kingsley Hall has shown us much love, but we have not found true community. Can you not help us to find this?" I said: "Gladly, but we would have to live here for three years, and our whole Bruderhof would have to come."

Doris Lester said: "What we want can be expressed in a few words. We want to be a club, a community, a church. Unfortunately this has not been given. The most we have achieved is to be a club, much less to be a community, and least of all to be a church." We were in a difficult inner situation. I said to myself: We must not disturb this great work of love too sharply, by pointing to the roots of the lack of community." Nor did we recognize the causes of this so quickly. Therefore we contented ourselves by saying that what we found among them made a deep impression on us, and we asked them to pray daily for the working of the Holy Spirit to find a deeper unity of faith and work. The basis of faith is not clearly defined. The religious direction is an ecumenical, Christian alliance. In a hall at Doris Lester's center representatives of the most varied (religious) directions may speak. Next to this large hall I found a little room for quiet meditation and devotion. Here anyone can light the three candles and spend a few minutes in silence. The foundation of faith for a communal life is not clear. One cannot recognize whether it is only the personal question of the individual soul. If this were so, the social work would be connected with the salvation of the soul as in the Salvation Army. The club life in Kingsley Hall takes the place of the sinners' bench in the Salvation Army.

This does not mean however that the basis is different. I find a great similarity between both movements, in that the life of the soul is saved, and the works of love are done personally, in the name of Jesus Christ. As in the Salvation Army, here too, a purely personal Christianity is insufficient for true community. I heard the same complaints here as in the Salvation Army, concerning the privileges of the leaders. It is true that the Lester sisters have not completely given up their personal property. They have private banking accounts, but their personal lives do not correspond with their private accounts. Doris Lester has only one room in which she sleeps, works, and receives visitors, although four houses almost belong to her. Many who have received benefits there say: "If they mean it completely seriously, they should also give up their last penny. In that case Doris and her sister would not be so well dressed, so that their clothing would not be conspicuous in this district."

Doris said that for a time she dressed like the poor, but then she was not so successful. "They want distinguished ladies who take loving care of the poor." She believed that her distinguished appearance would increase her influence and did not realize that this claim by a woman of a higher class must destroy every possibility of true community.

The second result is jealousy. They asked me: "How can you live together and not avoid jealousy?" Among them it often happens that two hate each other who previously liked one another before, because only one of them is more gladly seen by Doris. To this must be added: in recent times the Oxford Group movement penetrated into Kingsley Hall. The members of this movement pointed out to Doris that she was not yet clear enough to share in their meetings. She responded: "Even if I cannot share in your meetings, please meet in my room. Then I am at least with you in my thoughts." That happened. I was in her room together with a group of the Oxford movement. They believe that through the influence of the Oxford Group movement they will bring about community in Kingsley Hall. They speak about the "guidance of the Spirit". Each one should become very clear every morning where the Spirit will lead him on this particular day. Through this "guidance of the Spirit" they hope that Doris will not have so much to say. It is a pious court revolution against the benefactress of thirty years standing! One cannot expect any good result. That is Kingsley Hall. Light and darkness!

Hans Meier: The enormous energy wasted here to help men is shocking. It is again and again a temptation to help men in that wherein they are tormented.

Hans Meier cont.: This can only be done by compromising. Unfortunately the result of mixing two different directions is that neither is done. But we do hope that they will venture to take a step forward, that the recognition they have will lead them further and further.

Peter Mathis: If one considers Christ as Savior only, and not enough as King, it will always be like that.

Hannes Boller Vetter: When Jesus says: "The first will be the last, and the last will be the first," this applies to all of us who are on the way! We must be ready at all times to be guided, accepting every stimulation that comes from the Spirit.

The Housemother, Emmy Arnold: A great deal is being done in London, but how little misery is relieved there. So much is being done. Is not a life like ours, with an open door, a more powerful example? There is so much there, and yet so little! I wonder whether to "go the way of Christ" is not a better help?

Freda Bridgwater: It is so important that the people themselves said: "What is lacking is life in community."

Hannes Vetter: I wonder whether they can accept that that is what is lacking.

The Word Leader: Yes, they want it, but whether they have the strength to do it, is the question.

The Word Leader cont.: I fear it will not be any different with the community of Godfrey Pain in Birmingham. The question is: "Who shall do the divine work, you, or God?" When God does it, it can happen through you. As long as man wants to do it himself, he seeks to increase his potential for success, and he does so at the cost of the clarity of the cause entrusted to him. In the same proportion, that which we call "success” is shifted to an entirely different plane. Therefore we must again and again find how God does His work, where all our own work comes to an end, and we remain turned towards all men, but never at the expense of clarity.

Song: We built up a house that was stately and strong . . . .

Versammlungsprotokoll, 8. Mai 1935

[Arnold, Eberhard and Emmy papers - T.S.H.]

EA 354

Zusammenkunft am 8. Mai 1935

Der Wortführer berichtet über das Werk von Doris Leister, Kingsley Hall.

Es ist etwa 30 Jahre her, da kamen zwei junge Mädchen, die Töchter eines Reedereibesitzers in London, nach London-Ost. Der Vater stammte aus dem einfachsten Volk, hatte sich dann langsam hochgearbeitet und war sehr reich geworden. Die beiden Töchter nun waren von einem christlichen Kindergarten in den Slums des Londoner Ostens aufgefordert. Als sie dorthin kamen, waren sie so erschüttert von dem Elend, das sie da sahen, dass sie es ihr Leben lang nicht wieder loswerden konnten. Die beiden Schwestern waren damals 18 und 19 Jahre alt und als Kinder überaus verwöhnt worden. Da baten sie nun ihren Vater, er möchte ein wenig Geld geben, dass sie für die Armen in London-Ost etwas tun könnten. Als dann ihr Bruder starb, der Kingsley hieß, hinterließ er seinen Vermögensanteil den beiden. Da konnte das erste große Haus gebaut werden mit Versammlungs- und Zusammenkunfts- und Wohn- und Schlafräumen: Kingsley Hall. Mit der Zeit wurden neue Häuser gebaut, u.a. die neue Kingsley Hall, so dass jetzt im ganzen vier Häuser besetzt sind. Diese Arbeit in Kingsley Hall hat eine besondere Stellung innerhalb der christlichen Unternehmungen Londons gewonnen. Wenn sogenannte Allianzversammlungen stattfinden, werden sie oft in Kingsley Hall gehalten. Besonders während des Krieges sind die Friedensfreunde und Waffendienstverweigerer dort zusammen gekommen unter der Führung dieser beiden Frauen. Während des Krieges ist dort eine Bombe eingeschlagen. Der Schaden war nicht bedeutend; aber die Panik war sehr groß. Und gerade dadurch hat sich dieser Kreis umso fester zusammengebunden um den Friedensgedanken Jesu. Und wenn Gandhi nach London kommt, wohnt er dort; und er hat gesagt, dass in ganz Europa dieser Platz ihm der liebste ist. Ich war beinahe versucht, etwas ähnliches zu denken, natürlich außer unseren Bruderhöfen! Die Arbeit, die dort getan wird, ist außerordentlich eigenartig. Die eine Schwester ist jetzt in Indien, um dort die Volksgegensätze auszusöhnen im Auftrag des Versöhnungsbundes. Sie soll dann eine wie-

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tere Weltreise machen, um alle Völker der Erde zur Versöhnung zusammen zu bringen. Eine große Aufgabe, der nicht jeder gewachsen ist! Nun hat Doris die Arbeit in London allein, die sehr mannigfaltig ist. So spricht sie z.B. in religiösen Kreisen zu größeren Versammlungen von 40 bis 50 bis zu 200 Menschen. Es wird auch viel Musik dort gemacht. Ein herrlicher, kirchenartiger Raum ist dafür eingerichtet, in dem Andachten stattfinden, bei denen Schallplattenmusik gemacht wird. Es stört die englische Andacht in keiner Weise, dass die Musik von Schallplatten kommt und nicht von menschlichen Stimmen. – In einem anderen Saal sind viele verschiedenste Spiele aufgestellt wie Tischtennis und anderes zur Unterhaltung. Zuweilen findet auch ein Tanzabend statt. Als ich an einem Abend dorthin kam, war gerade Tanzmusik. Ich freute mich hereinzutreten und sah den Tanzenden zu. Dort tanzten meistens die Männer mit ihren Frauen, und es herrschte eine fröhliche Stimmung. Da sagte Doris: Jetzt wollen wir aufhören mit Tanzen! An derselben Stelle wie damals Gandhi steht jetzt Eberhard. Wie damals Gandhi uns überraschte und wir ihn baten zu uns zu sprechen, so wollen wir jetzt auch Eberhard bitten. Da habe ich ihnen erzählt von unseren Rundreigen und wie wir singen und tanzen, und mich gefreut, wie sie daran Anteil nahmen. Und ich habe ihnen gesagt, wie wir uns freuten, dass dieses Haus des Dienstes in London bestünde und dass ich ihnen wünschte, dass sie zu einem rechten Reigentanz kommen möchten. – Nachher erzählte mir Doris, wie diese Gesellschaft zusammen gekommen war. Als die Arbeit dort begann, war die Wohnungsnot so groß, dass oft 12 bis 14 Personen verschiedener Familien in einem einzigen Raum wohnten. Es ist in diesem Stadtteil keine öffentliche Prostitution, sondern eine sehr schlechte Promiskuität. In diese Not dieses Elendsviertels ist die Arbeit von Doris Leister hineingestellt. Die Not liegt nicht darin, dass die Menschen zu wenig zu essen haben oder keine Kleidung besitzen, sondern dass sie kein Geld haben, um sich eine anständige Wohnung zu nehmen. Die Not der Elendsquartiere ist eine Not der Quartiere, eine Wohnungsnot! Die Folge ist, dass die Kinder in schwerer sittlicher Verwahrlosung aufwachsen, denn die per-

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sönliche Würde und die persönliche Reinheit sind in dieser Wohnungsnot kaum vorhanden. Auch die Erholung der Kinder ist nur unter sehr ungünstigen Umständen möglich. Die Entfernungen, um von dem Stadtteil Ost-London ins Freie zu kommen, sind sehr groß und zu weit für die Kinder, und die Bahnen sind auch zu teuer. Es ist auch kein großer Park da. Folglich spielen die Kinder auf den Straßen der Stadt. Und die Straßen waren so voll von Kindern in so unglaublicher Unordnung, dass es den beiden Schwestern fast das Herz brach, als sie das sahen. Deshalb begann ihre Arbeit als Arbeit an den Kindern. Sie versuchten, sie zu sammeln in Kindergärten. Sie gingen in die Wohnungen und suchten, das Wohnungsübel zu mäßigen. So wandten sie sich an die Stadtverwaltung und Regierung und suchten nachzuweisen, dass solche Distrikte eines zivilisierten Volkes unwürdig seien. Sie wandten sich an die Presse und holten wichtige Männer herbei, um ihnen das Elend zu zeigen. So kam es, dass das ehemals allerschlimmste Viertel heute das sogenannte „beste Viertel der Slums“ ist. Besonders auf dem Gebiet des Verkehrs der Kinder und Jugend hat der Einfluss von Kingsley Hall Wunder gewirkt. Ich habe eine Anzahl junger Paare getroffen, die schon als Kinder zusammen im Kindergarten waren und nun noch als Eheleute im Haus der Schwestern verkehrten. Ich selbst habe dort 8 Tage gewohnt, Ich wurde bald umstürmt und kam bald in eine peinliche Lage. Erst sprach sich Doris mit uns aus. Dann sprach sich ein führender junger Mann der Hausgemeinschaft mit uns aus, dann sprachen sich zwei der mitarbeitenden Frauen mit uns aus, dann sprachen sich verschiedene Familien mit uns aus, die jede Woche da verkehrten. Was hatten sie alle auf dem Herzen?: Kingsley Hall hat uns viel Liebe gegeben, aber wir haben keine wahre Gemeinschaft da gefunden. Könnt ihr uns nicht dazu helfen? – Ich sagte: Gern, aber wir müssten dann 3 Jahre hier leben, und unser ganzer Bruderhof müsste kommen. Doris Leister sagte: Was wir wollen, ist in wenig Worten zusammenzufassen: Wir wollen Klub, Gemeinschaft, Kirche sein. Leider ist es uns nicht gegeben, das alles zu sein. Am meisten haben wir erreicht, Klub zu sein, weniger haben wir erreicht Gemeinschaft zu sein, am wenigsten haben wir es erreicht Kirche zu sein. Wir waren in einer schwie-

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rigen inneren Lage. Ich sagte mir: Wir dürfen diese große Arbeit der Liebe nicht in zu scharfer Weise stören, indem wir die Wurzel der Nicht-Gemeinschaft aufweisen. Wir haben auch die Ursachen nicht alle so schnell erkannt. Und deshalb haben wir uns damit begnügt zu sagen, dass es uns einen tiefen Eindruck gemacht hat, was wir bei ihnen gefunden hatten, und wir baten sie, täglich um die Wirkung des heiligen Geistes zu bitten, dass sie in eine tiefere Einheit des Glaubens und der Arbeit kommen. – Die Glaubensgrundlage ist nicht klar ausgesprochen. Die religiöse Richtung ist die ökumenische Richtung einer christlichen Allianz. In einem Saal bei Doris Lester können die Vertreter der verschiedensten Richtungen sprechen. – Ich fand dann neben dem großen Saal einen kleinen Raum zu stiller Andacht. Da kann ein jeder die drei Lichter anzünden und einige Minuten still verharren. Nicht deutlich ist, was die Glaubensgrundlage des gemeinsamen Lebens ist. Man kann nicht erkennen, ob es nur die persönliche Frage der einzelnen Seele ist. Wenn es so wäre, würde die soziale Arbeit ähnlich daran angeknüpft sein, wie es bei der Heilsarmee der Fall ist. Das Klubleben tritt anstelle der Bußbank in Kingsley Hall. Damit ist aber nicht gesagt, dass darum die Hauptgrundlage anders ist. Ich empfinde eine große Ähnlichkeit zwischen beiden Bewegungen, die darin besteht, dass das persönliche Leben der Seele gerettet werden soll und auch das Liebeswerk persönlich getan wird und zwar im Namen Jesu Christi. Aber wie in der Heilsarmee zeigte es sich, dass ein rein persönliches Christentum nicht ausreicht für wirkliche Gemeinschaft. Ich hörte hier dieselbe Klage wie in der Heilsarmee über die bevorzugte Stellung der Leitenden. Es ist richtig, dass die Schwestern Leister ihr Privatvermögen nicht völlig aufgegeben haben. Sie haben ein privates Bankkonto. Aber das persönliche Leben entspricht nicht der Höhe des Privatkontos. Doris Leister hat nur ein Zimmer, in dem sie schläft, arbeitet und Besuche empfängt, obgleich die vier Häuser da sind, die ihr fast persönlich gehören. Es gibt viele, die dort Wohltaten empfangen haben, die sagen: „Wenn sie es ganz ernst meinen, müssen sie auch ihr letztes Geld hingeben. Dann würden auch Doris und ihre Schwester nicht so besonders fein angezogen sein, dass ihre Kleidung nicht

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so auffällt in diesem Distrikt.“ Doris sagte, sie hätte sich eine Zeit lang so angezogen wie die Armen, aber da hätte sie längst nicht solchen Erfolg gehabt. „Sie wollen vornehme Damen, die sich in Liebe der Armen annehmen.“ Sie glaubte also, dass sie mit ihrem vornehmen Auftreten ihren Einfluss ausbreiten könnte und fühlte nicht, dass dieser Anspruch als Wohltätigkeit einer höheren Klasse jede Möglichkeit wirklicher Gemeinschaft zerstören muss. Und die zweite Folge ist die Eifersucht. Mich fragte sie, wie könnt ihr zusammen leben, ohne dass Eifersucht entsteht? Es ist bei ihnen oft so, dass zwei sich hassen, die sich früher gern hatten, weil nur einer von ihnen bei Doris gern gesehen ist. Dazu kommt: In der letzten Zeit ist die Oxford-Bewegung eingedrungen in Kingsley Hall. Die Oxforder zeigten Doris, dass sie noch nicht richtig genug stände, um daran teilzunehmen. Da sagte sie: „Wenn ich auch noch nicht dabei sein kann, kommt doch in meinem Zimmer zusammen, dann bin ich wenigstens in Gedanken bei euch.“ Das geschah. Ich war dort in ihrem Zimmer mit einer Oxfordgruppe zusammen. Diese glauben, dass sie durch den Einfluss der Oxfordbewegung Gemeinschaft in Kingsley Hall erzielen werden. Sie sprechen von der Geistesleitung. Jeder soll sich morgens sehr klar machen, wohin der Geist ihn führen wird am Tag. Die Oxfordleute hoffen, durch diese Geistesleitung dahin zu kommen, dass Doris nicht so viel zu sagen hat dort. Es handelt sich also um eine fromme Palastrevolution gegen die Wohltäterin von 30 Jahren. Man kann nicht erwarten, dass etwas Gutes dabei herauskommt. Das ist Kingsley Hall: Licht und Dunkel!

Hans Meier: Es ist erschütternd, wie riesige Kräfte verschwendet werden, um den Menschen zu helfen. Es ist immer wieder die Versuchung, den Menschen zu helfen an dem Ort, wo sie geplagt werden. Das kann immer nur mit Kompromissen getan werden. Leider führt diese Vermischung von zwei verschiedenen Richtungen oft dahin, dass beides nicht getan wird. Aber wir haben die Hoffnung, dass sie einen Schritt weiter tun, dass die Erkenntnis, die sie haben, dazu führt, weiter und weiter zu gehen.

Peter: Wenn man Christus nur als den Heiland ansieht und zu wenig als den Kö-

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nig, wird es immer so werden.

Hannes-Vetter: Wenn Jesus sagt, die Ersten werden die Letzten sein und die Letzten werden die Ersten sein, so gilt das für uns alle, die auf dem Weg sind, wir müssen jederzeit bereit sein, uns leiten zu lassen, dass wir jede Anregung annehmen können, soweit es vom Geist kommt.

Die Hausmutter: Viel wird getan in London, aber wie wenig Elend ist dort gelindert! So viel wird getan. Ob aber nicht ein Leben wie unseres als Beispiel mit offener Tür stärker ist? Dort ist so viel und doch so wenig! Ob nicht „den Weg des Christus zu gehen“ die bessere Hilfe ist?

Freda: Es ist so wichtig, dass die Leute selbst sagten: Was fehlt, ist das Leben in Gemeinschaft.

Hannes-Vetter: Es ist die Frage, ob sie das annehmen können, dass das fehlt.

Der Wortführer: Ja, sie möchten es, aber ob sie die Kraft haben, das zu tun, das ist die Frage. Ich fürchte, es wird in Birmingham mit der Gemeinschaft von Godfrey Paine nicht anders werden. Es ist die Frage: Wer soll das göttliche Werk tun, du oder Gott? Wenn es Gott tut, dann kann es durch dich geschehen. Solange der Mensch selber es tun will, sucht er seine Erfolgsmöglichkeiten zu mehren, und er tut das auf Kosten der Klarheit der anvertrauten Sache. Und ebenso weit verschiebt sich das, was man Erfolg nennt, auf eine ganz andere Ebene. Deshalb müssen wir immer wieder den Weg finden, auf welchem Gott sein Werk wirkt, wo alles Eigene aufhört, wo wir allen Menschen zugewandt bleiben, aber niemals auf Kosten der Klarheit.

Lied: Wir hatten gebauet ein stattliches Haus …